Se cree que el pulpo es uno de los invertebrados más inteligentes y puede cambiar el color y la textura de su piel para mimetizarse con rocas, algas, corales o evitar a los depredadores. Pero hasta ahora, nunca había sido observado un pulpo con la capacidad de asumir la apariencia de otro animal.

“Después de haber estudiado muchas especies de pulpo en el medio silvestre, nunca me sorprende por el color y la capacidad de cambiar de forma de estos animales”, dijo Mark Norman del Museo de Melbourne en Australia. “Sin embargo, este animal destaca por ser la única especie que hemos encontrado que va más allá del camuflaje asumiendo la apariencia de animales peligrosos.”

Norman y su compañero Julian Finn, investigadores de la Universidad de Tasmania en Australia, y Tom Tregenza de la Universidad de Leeds en Inglaterra describen el “pulpo imitador” en el tema 07 de septiembre la revista Proceedings de la Royal Society de Londres.

El mimetismo es una estrategia de supervivencia muy común en la naturaleza. Algunas moscas, por ejemplo, imitan las rayas negras y amarillas de las abejas como una advertencia para los depredadores potenciales. Pero el “pulpo imitador” es la primera especie conocida que puede asumir múltiples disfraces.

El indonesio “pulpo imitador”, ( Thaumoctopus mimicus.), fue descubierto en 1998 frente a las costas de Sulawesi en Indonesia, es capaz de copiar la imagen física y el movimiento de más de quince especies diferentes, incluyendo las serpientes de mar, pez león, peces planos, estrellas de mar, cangrejos gigantes, conchas de mar, rayas, medusas, anémonas de mar y la galera. Este animal es tan inteligente que es capaz de discernir a que peligrosa criatura del mar debe suplantar para presentar una mayor amenaza a su actual y posible depredador. Por ejemplo, los científicos observaron que cuando el pulpo es atacado por los territoriales damselfishes, simula a una serpiente de mar de franjas, un conocido depredador de los damselfishes.